24 febrero 2011

La molécula que llegó a la farmacia (I)

El título de este post (o apunte, vamos a intentar usar nuestro idioma) parece el título de un chiste, la verdad, pero lo que os quiero contar de una manera sencilla y amena, es el recorrido que hace una molécula nueva desde su síntesis, hasta que podemos comprar esa molécula (más unos cuantos excipientes) en forma de medicamento en las farmacias. Evidentemente para quien trabaje o haya trabajado en este campo este apunte no le dirá nada nuevo, pero a las personas que desconocen el funcionamiento de este proceso espero que les ayude a entender mejor cómo llega un fármaco al mercado. Hablaré principalmente de la industria privada, ya que son las farmacéuticas las que llevan casi todo el peso de la síntesis de nuevas moléculas para el tratamiento de enfermedades, o bien el descubrimiento de nuevas aplicaciones a moléculas ya existentes. Me centraré a partir de cuando esta molécula ha pasado todos los controles en la fase preclínica (seguridad, toxicidad, eficacia etc.). En la fase preclínica todavía no se realizan estudios en humanos, sino en cultivos, animales de experimentación y otros (baños de órganos, por ejemplo).

Empezaríamos por la fase I, que es la fase en la cual se estudian fundamentalmente parámetros de seguridad sobre, generalmente, INDIVIDUOS VOLUNTARIOS SANOS. Aquí también se estudian la vía de administración más efectiva y la dosis máxima tolerada (dosis a partir de la cual la sustancia ya es peligrosa para el organismo). En general, el n poblacional es muy bajo (de hecho, no suele superar los 50 individuos).

Una vez superada esta fase pasaríamos a la fase II, donde los individuos que se someten al estudio son pacientes que sí tienen la enfermedad a tratar. En esta fase se busca comprobar si realmente el fármaco es eficaz frente a la enfermedad, administrando a los pacientes la máxima dosis tolerada que fue determinada en la fase anterior. Además, durante esta fase se establecerá la relación dosis respuesta y se ampliarán los datos de seguridad recogidos en la fase I. No voy a entrar en el empleo de los grupos de placebo, ya que no en todos los casos se compara frente a un placebo, porque no sería ético dejar a un grupo de pacientes sin ningún tipo de tratamiento. Según la enfermedad, muchas veces lo que se establece es que el grupo "control" siga con el tratamiento estándar para esa enfermedad. Imaginaos cómo sería dejar a un paciente de cáncer sin tratamiento por ejemplo. El n poblacional de esta fase es mayor que en la fase I (y seguirá aumentando según pasemos de una fase a otra).

El siguiente paso de nuestra molécula, sería la fase III. Aquí se va a determinar cómo es de eficaz el fármaco de estudio en comparación con el tratamiento estándar para esa enfermedad (si lo hubiera) y un ajuste más fino de la dosis a administrar. De la misma manera se sigue haciendo un seguimiento de los parámetros de seguridad. Esta fase es más larga que las dos anteriores, además de porque su población de actuación es mucho mayor, porque es la fase previa a la comercialización del producto, esto es, su salida al mercado libre, quedando así accesible para cualquier ciudadano. Es importante señalar que durante las fases II y III, donde se tratan individuos con la enfermedad, los pacientes han de cumplir una serie de criterios de inclusión, que no son más que unos criterios para tratar de acotar al máximo las posibles fuentes de variabilidad y poder ver así de manera más evidente los posibles efectos del nuevo fármaco. Asimismo existen unos criterios de exclusión que harían que el paciente sea retirado del estudio.

Y nos ponemos ya en la fase IV. En esta fase se va a estudiar sobre todo la seguridad del producto ya que ahora el fármaco está disponible para toda la población y, por tanto, a personas con unas características no valoradas en los estudios anteriores. En esta fase se hace también un gran esfuerzo en proporcionar una información técnica del producto adecuada tanto a los profesionales (médicos y farmacéuticos) como a los propios pacientes. Es importante destacar que esta fase ocupa TODA la vida comercial del fármaco.

Un saludo